COLUMNA DE OPINIÓN: ¿Cuánta agua consume Anglo American en El Melón ?

Espejo de agua en tranque de relaves El Torito, TRET, mientras la comuna adolece de sequía.

Para interiorizarnos en el tema resulta necesario conocer a Anglo American Sur S.A. y su intervención en el acuífero en la localidad de El Melón, en el contexto de la actual crisis hídrica y de emergencia sanitaria que atraviesa el país por Covid-19.-

Cabe resaltar que la localidad de El Melón, pertenece a la comuna de Nogales, región de Valparaíso y su principal actividad económica es la agricultura y en un lugar más alejado de la clasificación aparece la actividad minera, representada mayormente por la División El Soldado. Sin embargo  la actividad minera es la causante de los conflictos ambientales en la comuna, pues ésta actividad económica ha cambiado paulatinamente el paisaje y las condiciones de vida de sus habitantes, si bien la extracción hasta el año 1989 se realizaba en forma subterránea sin mayores inconvenientes, a partir de ese año se comenzó a intervenir a cielo abierto, por lo cual a medida que aumenta la explotación de los recursos minerales, también crece la contaminación, el riesgo con los relaves y el daño para la biodiversidad y sus ecosistemas asociados. La división El Soldado administra 8.030 hectáreas de tierras, en las cuales aproximadamente el 60% de las instalaciones de la minera se encuentran insertas en el Sitio Prioritario de Conservación de la Biodiversidad Cordillera El Melón.

Existen estudios que asocian la disponibilidad de agua a la existencia de bosque nativo, llegando a la conclusión que los caudales y la producción de agua están correlacionados con el porcentaje de bosque nativo que cubre las cuencas. En números, un incremento de bosque del 10% en las cuencas produciría un aumento del 14,1 % en el caudal de los ríos en verano. Este antecedente toma real importancia por el daño sostenido al bosque nativo que realiza la división de El Soldado, sobre todo al pasar de una operación subterránea a una cielo abierto. Esta afectación al bosque nativo se ha venido incrementando desde el año 2002 cuando cambia de propietario y Anglo American adquiere ésta y otras divisiones en el país de la mano de la compañía Minera Disputada de Las Condes y con mayor cuantía a contar del año 2010 cuando se cierra la operación subterránea y toda la producción depende del rajo.

La extracción de cobre a cielo abierto en la división El Soldado ha generado la pérdida de  cientos de hectáreas con miles de árboles nativos, tanto bajo la aprobación gubernamental como por incumplimientos de normas, condiciones y/o medidas establecidas en las Resoluciones de Calificación Ambiental, siendo la de mayor connotación pública la ocurrida en la quebrada El Gallo en el año 2011, en la cual existen especies arbóreas principalmente Belloto del Norte, Lingue y Naranjillo. Esta quebrada fue rellenada provocando que un sector de la Cordillera El Melón fuese menoscabado, generando graves daños ambientales que fueron constatados por la autoridad sectorial en el mes de Septiembre del año 2011. La superficie afectada correspondía a 30,3 ha, encontrándose 8,65 ha de un ecosistema de bosque nativo de preservación con presencia de bosque nativo mediterráneo del tipo higrófilo y esclerófilo  y 21,65 ha de ecosistemas de bosque nativo de protección con presencia de bosque esclerófilo, además el vertimiento de miles de toneladas de material estéril y rocas sobre su fondo y ladera norte provocó la afectación del ciclo hidrológico de la cuenca, disminuyendo además la capacidad del suelo para absorber agua y permitir la infiltración. Cabe resaltar que El estero El Cobre, principal fuente de agua para los habitantes de El Melón, nace de la confluencia del estero El Sauce y la quebrada El Gallo, ambos  cursos de agua intervenidos por la minera. En el caso de la quebrada El Gallo, la cual fue afectada más recientemente por la operación, la transnacional fue demandada por daño ambiental, a través  del Consejo de Defensa del Estado, en la cual los vecinos participaron en la solicitud de demanda. Por otra parte en el año 2013 la Superintendencia de Medio Ambiente,  inicia un proceso sancionatorio por incumplimientos de los compromisos ambientales, los que incluían nuevamente afectación del bosque nativo. La empresa ha alterado por actividades de extracción minera más de 1.240 hectáreas.

La grave sequía por la cual atraviesa El Melón desde hace más de diez años sólo la  sufren los pobladores, la ganadería y la agricultura familiar campesina, ya que la compañía minera ha mantenido los niveles de producción, no viéndose afectada gravemente según se puede dilucidar a través de sus informes de productividad. A modo de ejemplo la compañía en el año 2016 aumentó su producción en un 30%, llegando a producir 47.000 toneladas de cobre fino, con un uso de agua subterránea en torno a los 3.505.000 metros cúbicos y agua de lluvias y derretimiento de nieves cercano a los 759.000 metros cúbicos, dando un total de 4.264 millones de  litros de agua fresca al año, teniendo un promedio diario en torno a los doce millones de litros de agua consumida. La operación minera se torna nefasta para la población, ya que por una parte daña las fuentes de producción de agua y por la otra extrae volúmenes que alcanzarían para satisfacer las necesidades básicas de más de 116.000 personas al día, siendo la población de la comuna de Nogales 22.120 habitantes, según datos del último censo.

La División El Soldado de Anglo American, ha ido aumentando su capacidad de tratamiento de la planta desde las 3.700 toneladas por día, luego en 1983 subió a 5.500 y hoy en la actualidad en torno a las 22.000, lo que equivale a 8.000.000 de toneladas anuales aproximadamente. En resumen se podría concluir que  en menos de cuarenta años la minera cuadruplicó su capacidad de tratamiento de mineral con las respectivas consecuencias negativas para el valle, la cuenca del estero El Cobre y sus habitantes.

La falta de disponibilidad de agua para el saneamiento básico de las familias de El Melón en período de pandemia se torna grave, si bien las actuales precipitaciones han venido a palear en parte la escazes del vital elemento, no se sabe que disponibilidad habrá del recurso a contar de noviembre de este año, mes en que generalmente comienza a faltar el agua en la localidad.

La acumulación de agua es tal que llega al borde del relave.

A pesar de la gravedad de la situación de sequía, Anglo American, división El Soldado en el período correspondiente al segundo semestre del año 2019, el más seco en diez años, incrementó su producción en un 14,22% en comparación al primer semestre del mismo año, totalizando una producción anual de 54.200 toneladas de cobre, la más alta de la década.

La compañía minera Anglo American cuenta con derechos de agua subterránea equivalentes a 425 litros por segundo, vale decir, más de trece mil cuatrocientos millones de litros de agua por año, cantidad suficiente para abastecer a una población superior a las 360.000 personas. Estos derechos de agua pueden ser ejercidos en trece pozos ubicados en la comuna de Nogales, siete de ellos en el distrito de El Melón y seis en el sector El Litre, además cuenta con derechos por 25 l/s en aguas superficiales a ser captados en cinco puntos diferentes, también posee derechos de agua por 1.370.000 metros cúbicos, el equivalente a 43 L/seg, pudiendo ser acumulados en el Tranque de Relaves El Torito y de ahí ser bombeados al proceso. Estos últimos derechos pueden ser captados de las quebradas afluentes al tranque en un período comprendido desde el mes de Mayo  a Noviembre de cada año, fueron otorgados mediante la resolución Nº 350 de la Dirección General de Aguas en el año 1986.

La resolución Nº 128/2015 de la DGA declara como área de restricción para nuevas explotaciones de aguas subterráneas al acuífero 6 Nogales – Higuelas, con el fin de salvaguardar los derechos ya otorgados, no obstante el incremento en las extracciones de agua fuera del consumo histórico en tiempo de sequía, irremediablemente terminan por afectar el derecho de terceros que no cuentan con los recursos económicos para profundizar o buscar nuevos puntos de extracción.

Anglo American, División El Soldado declara un consumo promedio anual de 138 litros por segundo, es decir casi doce millones de litros de agua diarios, extraídos de los pozos ubicados en El Melón y Nogales, además acumula el equivalente a 43 l/seg., es decir cerca de 4 millones más al día, éstos provenientes de las quebradas que confluyen al Tranque de Relaves El TORITO y los almacena en el mismo tranque con el riesgo para la seguridad que ello implica. La minera de la  misma forma declara una recirculación de agua equivalente a 583 l/seg, equivalente a más de cincuenta millones de litros de agua diarios, esto significa una recirculación o reutilización  aproximada del 76℅ del total de agua ocupada para los procesos mineros.

Si tomamos solamente en cuenta el agua de extracción subterránea, el agua acumulada en el Tranque de relaves proveniente de las quebradas y el agua re-utilizada, sin contar otras extracciones realizadas por Anglo American en sus terrenos, la totalidad de agua que necesita El Soldado para operar normalmente ascenderia a 764 L/seg., o mejor dicho más de 24.000 millones de litros de agua al año.

La escasez del vital elemento para los sistemas de agua potable, para la agricultura y ganadería se contrapone con la producción de El Soldado en esos años, siendo en el 2019 la más alta de la década y la del 2018 superada solamente por la producción del año 2012.

Resulta incomprensible la escasez de agua por la que atraviesan los pozos municipales y las demás extracciones de los otros sistemas de agua potable que existen en la localidad de El Melón, mientras que la minera aumenta su producción, la cual va en directa relación al material procesado, la ley del mismo y la disponibilidad del recurso agua entre otros. Los sistemas de agua potable más afectados son los pertenecientes a las organizaciones de Agua Potable Rural (APR) y al sistema administrado por la I. Municipalidad de Nogales, quien tiene la mayor cantidad de habitantes dependientes de su servicio.

Lecho del estero El Cobre, al fondo se divisa la muralla de el Tranque de relaves El Torito (TRET)

La administración del agua potable municipal cuenta con 2480 arranques que se estima presta servicio a 12.400 habitantes. Cabe mencionar que además en el distrito existen otras organizaciones que distribuyen agua potable, entre ellas se puede nombrar, sistema de agua potable Villa Disputada, sistema APR cooperativa El Carmen-San José, sistema APR Los Caleos, Agua Potable Parceleros El Melón Ex Asentamiento El Melón. Tanto la generación  como la distribución de agua potable en esos sectores se encuentran administradas por organizaciones privadas y comités de Agua Potable Rural, siendo la mayoría de ellos afectados gravemente por la falta del vital elemento.

Ante la necesidad de contar con agua para consumo humano, la transnacional Angloamerican ha invertido recursos económicos y humanos en mejorar los distintos sistemas de agua potable de la localidad y además tuvo que comprar agua potable en otros lugares para suplir la falta del vital elemento en El Melón. Sin embargo, estas acciones no serán suficientes de continuar con la destrucción de los ecosistemas, la contaminación del vital elemento y no cambiar el método de explotación a subterráneo, disminuyendo los niveles de tratamiento de mineral en planta y los impactos en la Cordillera El Melón en conjunto con las cuencas del Estero El Cobre y El Garreton, fuentes de abastecimiento de agua para consumo humano, bebida animal y riego.

Jorge Ramírez Araya

Grupo Ambientalista El Melón

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